Jerome K. Jerome

Walsall, 1859

Jerome Klapka Jerome fue un escritor inglés de vida azarosa, maestro de la narrativa cómica. Nació en la localidad de Walsall, cerca de Gales, en un período de moral victoriana y plena efervescencia industrial. Era el más pequeño de cuatro hermanos: Paulina, Blandina y Milton, el último, fallecido a la edad de seis años. Su padre fue un importante predicador e inversionista de la industria minera local, aunque en 1861 y a tenor de la crisis industrial que padeció la región, la familia Jerome al completo se vio abocada a la ruina y obligada a emigrar a una localidad cercana, Stourbridge, y finalmente a la ciudad, al East End londinense, donde vivieron tiempos de escasez y contención. Al mes de cumplir doce años, en 1971, el padre falleció. Su madre lo haría tan solo unos años más tarde, cuando Jerome cumplió los dieciséis. A la edad de catorce, la situación económica familiar era ya acuciante, y Jerome abandonó sus estudios y comenzó a ejercer una ristra de variopintos trabajos por los que pasó sin pena ni gloria: desde empleado de ferrocarriles hasta maestro de escuela, pasando por el periodismo y la interpretación teatral.

Inspirado por unos versos del poeta estadounidense Henry Wadsworth Longfellow, empezó a escribir sus experiencias sobre el escenario en clave de humor, publicadas a modo de entregas en la revista The Play, y finalmente compiladas en un único volumen. Dos años después de la publicación en 1886 de The Idle Thoughts of an Idle Fellow, una recopilación de ensayos humorísticos, contrajo matrimonio con Georgina Elizabeth Henrietta, Ettie, transcurridos solo nueve días desde que ésta consiguiera el divorcio de su primer marido, un soldado español con quien compartía una hija de nueve años. Su viaje a lo largo del Támesis a manera de luna de miel fue la semilla de su obra narrativa más aclamada: Tres hombres en una barca. Con la publicación en 1889 de esta novela cómica llegó la fama y el éxito para el Jerome escritor. En el momento de su aparición, la conservadora sociedad victoriana recibió Tres hombres en una barca con escepticismo y la tacharon de vulgar, baladí e inconsistente. Jerome, sin embargo, cerraría la boca de la crítica con un éxito de público y ventas envidiable: a día de hoy, la novela, ya un clásico del humor, se ha ido reeditando sin cesar a lo largo de sus 120 años de existencia y, en los primeros veinte años de su publicación, consiguió batir la inasequible cifra para la época de más de un millón de copias vendidas en todo el mundo. El escritor enmarcó Tres hombres entre el mundo de la ficción y la realidad, entre la narrativa humorística y la de viajes: aquellos tres hombres no eran más que él y sus dos compañeros de fatigas inseparables (Carl Hentschel y George Wingrave), vestidos de ficción en una travesía en bote desde Kingston hasta Oxford, una aventura trufada de anécdotas y humor a modo de diario de viaje, un alegato en favor de la vida ociosa y la sátira que consiguió granjearse su sitio de derecho. Tal fue su popularidad que, a colación de su publicación, el número de barcas en el Támesis aumentó de ocho mil a doce mil entre 1888 y 1889.

Aunque nunca volvió a conseguir alcanzar las cotas de éxito que obtuvo gracias a Tres hombres..., en los años sucesivos a su publicación escribió una secuela, Three Men on the Bummel, entre otras novelas, relatos y ensayos. Sus dramaturgias también obtuvieron el favor del público londinense. Entre ellas, la más celebrada fue The Passing of the Third Floor Back (1908), en cartel de manera recurrente hasta bien entrada la década de 1960. Fue también editor de las revistas satíricas The Idle y To-Day, la última fundada por él mismo en 1893. La Primera Guerra Mundial llegó a Europa cuando Jerome contaba con 57 años, y se alistó en el ejército francés como conductor de ambulancia. Murió en 1927, legó una autobiografía, My Life and Times, y solo dejó un objetivo por cumplir: convertirse en miembro del parlamento inglés.

Jerome Klapka Jerome va ser un escriptor anglès de vida agitada, un mestre de la narrativa còmica. Va néixer a Walsall, prop de Gal.les, en un període de moral victoriana i de plena efervescència industrial. Era el més petit de quatre germans: Paulina, Blandina i Milton, mort a l’edat de sis anys. El seu pare va ser un important predicador i inversor de la indústria minera local, encara que el 1861, arran de la crisi que va patir la regió, la família Jerome es va veure abocada a la ruïna i obligada a emigrar a una localitat propera, Stourbridge, i finalment a la ciutat, a l’East End de Londres, on van viure temps d’escassetat i de privacions. Al cap d’un mes de fer dotze anys, el 1871, el pare va morir. La mare ho va fer tan sols uns anys més tard, quan Jerome en tenia setze. Amb catorze anys d’edat, la situació econòmica familiar era molt greu, i Jerome va abandonar els estudis i va començar a exercir una sèrie de feines diverses per les quals va passar sense pena ni glòria: des d’empleat dels ferrocarrils fins a mestre d’escola, passant pel periodisme i la interpretació teatral.
Inspirat per uns versos del poeta nord-americà Henry Wadsworth Longfellow, va començar a escriure en clau d’humor les seves experiències sobre l’escenari, que van ser publicades per entregues a la revista The Play, i finalment recollides en un únic volum. Al cap de dos anys de la publicació, el 1886, d’Idle Thoughts of an Idle Fellow, una recopilació d’assajos humorístics, va casar-se amb Georgina Elizabeth Henrietta Stanley Marris, Ettie, que tan sols nou dies enrere havia aconseguit el divorci del seu primer marit, un soldat espanyol amb qui tenia una filla de nou anys. El seu viatge pel Tàmesi a manera de lluna de mel va ser la llavor de l’obra narrativa més celebrada de Jerome: Tres homes en una barca. Amb la publicació el 1889 d’aquesta novel.la còmica el Jerome escriptor va obtenir la fama i l’èxit. La societat victoriana va rebre Tres homes en una barca amb escepticisme i va ser titllada de vulgar, banal i inconsistent. Jerome, no obstant això, va silenciar la crítica amb un èxit de públic i de vendes envejable: la novel.la, ja un clàssic de l’humor, s’ha anat reeditant sense aturador al llarg dels seus 126 anys d’existència i, només en les dues primeres dècades, va aconseguir batre la inassequible xifra per a l’època de més d’un milió de còpies venudes a tot el món. L’escriptor va emmarcar Tres homes… entre el món de la ficció i de la realitat, entre la narrativa humorística i la de viatges: els tres homes no eren sinó ell i els seus dos companys inseparables (Carl Hentschel i George Wingrave), vestits de ficció en un trajecte amb barca des de Kingston fins a Oxford, una aventura plena d’anècdotes i d’humor a manera de diari de viatge, un al.legat a favor de la vida ociosa i de la sàtira que va aconseguir trobar el seu lloc amb tot el dret. La seva popularitat va ser tan gran que, arran de la publicació, el nombre de barques al Tàmesi va augmentar de vuit mil a dotze mil entre 1888 i 1889. Encara que mai va aconseguir repetir l’èxit que va obtenir gràcies a Tres homes…, en va escriure una seqüel.la, Three Men on the Bummel, entre altres novel.les, relats i assajos. Les seves obres de teatre també van obtenir el favor del públic de Londres. Entre aquestes, la més celebrada va ser The Passing of the Third Floor Back (1908), en cartellera de manera recurrent fins ben entrada la dècada de 1960. També va ser editor de les revistes satíriques The Idler i To-Day, la darrera fundada per ell mateix l’any 1893.
La Primera Guerra Mundial va esclatar a Europa quan Jerome tenia cinquanta-set anys, i es va allistar a l’exèrcit francès com a conductor d’ambulàncies. Va morir el 1927. Va deixar una autobiografia, My Life and Times, i només li va quedar un objectiu per complir: convertir-se en membre del Parlament britànic.